PERCY MAYFIELD

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Hoy retrocedemos en el tiempo un poco más de lo habitual en este blog pero pretendo hacer un pequeño homenaje a este gran desconocido que, para poder cumplir su sueño, comenzó lavando platos, conduciendo un taxi o planchando ropa en una lavandería. Su primer pinito fue cantando en una banda local, de Minden, Louisiana, pero lo único que consiguió fue escribir su primer gran tema, “Two Years of Torture “, que, a pesar de ser ofrecido a Jimmy Witherspoon, fue grabado por el mismo y le permitió ser contratado por el sello Speciality.

Todos hemos escuchado alguna vez su tema más conocido: Hit The Road Jack. Se trata de un tema atemporal incluido en la lista de los mejores temas de todos los tiempos.  Ray Charles alcanzó el nº 1 en  en 1961 con este tema…pero no era suyo, era de su amigo Percy. Por aquel entonces Ray ya había alcanzado la cima de las listas cinco veces pero ninguno de sus anteriores números 1 le hizo tan famoso. Hit The Road Jack se mantuvo durante cinco semanas en lo más alto y aguantó cuatro meses en listas. Obviamente gran parte del éxito de la canción se debía a la interpretación de Ray Charles y a sus  Raelettes, con Margie Hendricks a la cabeza, pero detrás estaba el ” amigo ” Percy que tanto ayudó a Ray en aquella época y en sus momentos más difíciles con la droga.

No voy a poner Hit The Road Jack en la voz de Percy porque no llegó a grabarlo, lo escribió para Ray y lo único que hay es una demo de poco más de un minuto y unas fotos con Ray  en las que se puede ver a Percy tocando el piano explicandole  cómo había que tocar la canción. Lo que sí voy a hacer es poneros unos cuantos temas de Percy en los que puede sentirse su influencia en Ray Charles.

Percy ha sido considerado como el mejor compositor de la historia del r&b, así, sin más, sin lugar a discusión. Le llamaban el poeta  del blues por su facilidad de transmitir sentimientos a través de las letras de sus composiciones y se ha llegado a decir de él que escribió las mejores baladas de blues de toda la historia. Bueno, quizás sea una exageración pero lo bien cierto es que fue un personaje fundamental en la historia de la “black music” en la década de los 50 y su influencia en el ” creador del soul “, Ray Charles, es más que evidente.

Su primera grabacion fue todo un éxito, ” Please Send Me Someone To Love “, un clásico del soul que ha sido grabado por un montón de artistas y que alcanzó el nº 1 en 1950. Fue su pistoletazo de salida colocando en dos años siete temas en el top 10. El éxito de este tema le permitio acceder a epectáculos en salas de fiestas, en especial al Elks Club de Los Angeles, junto a la banda de Floyd Dixon. La fama llama a su puerta y comienza una gira a nivel nacional en 1951 que le lleva al Teatro Apollo de Nueva York con su propia orquesta.

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El éxito conseguido le lleva a Los Angeles a actuar junto a Lionel Hampton, Billy Eckstine y Jimmy Witherspoon en el festival de Jazz. Percy Mayfield estaba imparable, cada grabación se convertía en un éxito…pero… todo iba a cambiar de repente en 1952. Tras una actuación y de vuelta a Los Angeles tuvo un accidente de coche  partiendose literalmente el rostro. Estuvo ingresado cinco meses en un hospital recuperándose de sus heridas y sometiendose a varias operaciones para tratar de ” juntar ” los dos trozos en los que había convertido su cara. Lejos de  derrumbarse pidio a la discográfica que le permitiera continuar grabando ” a pesar de ser demasiado feo para ser visto en público “.

Tardaría tres años en volver a grabar aunque sus éxitos no volverían a repetirse de la misma manera que en su anterior etapa. Centró la mayor parte de sus esfuerzos en la composición y así fué como conoció a Ray Charles que lo contrató  para su sello Tangerine donde permanece hasta finales de los 60. Despues pasará a RCA, su m ejor etapa como artista.

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Para los que sientan curiosidad por este artista han de  saber que hay varios CD´s que recogen su obra, tanto de Speciality Records, “Percy Mayfield The Voice Within “, como de Atlantic / Tangerine, “His Tangerine And Atlantic Sides “ ( a un precio prohibitivo ), como de RCA, ” Blues Laureate:The RCA Years “.

Percy murió en 1984, el dia de su 64 cumpleaños, de un ataque al corazón.

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